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¿Quién es Malik Hooker y qué podría aportarle a la defensiva de los Cowboys?

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En la lista del roster ordenado por el talento disponible en cada puesto seguramente safety ocupe un lugar muy bajo. La falta de interés de la gerencia en mejorar esa área durante los últimos años es innegable. Esa pasividad vista al no invertir recursos allí, en la agencia libre o mediante el draft, dejó rendimientos muy irregulares. Sin embargo, en esta ocasión la presencia de Dan Quinn modificó esa tendencia al menos de manera preliminar.

Una firma que se venía especulando desde marzo tuvo su materialización este martes con la confirmación de Malik Hooker como nuevo integrante de los Cowboys. El back defensivo se suma entonces a un grupo numeroso y con mucho por probar para competir por una plaza en el equipo. Hasta aquí la franquicia había incorporado meses atrás a Damontae Kazee y Jayron Kearse para completar la defensiva secundaria.

Hooker aportará en principio una presencia talentosa capaz de impactar el desarrollo de un juego. Haber sido la selección global 15 en 2017 habla del potencial que veían los Colts en él. Su fortaleza está en la facilidad que demostró para ir por el balón cada vez que tuvo la oportunidad. Aunque a su vez logró ser bastante efectivo en cobertura en su tiempo representando a Indianápolis.

Pero como todo recién llegado a esta altura de la preparación hay bastante incertidumbre. Si estuviera en una situación ideal, un jugador destacado no conseguiría equipo recién en julio sino mucho antes. El gran inconveniente que frenó su carrera fueron las lesiones. Tal como ocurre con Kazee, su estado físico es lo que genera tantas incógnitas.

Los problemas de esa índole lo acechan desde su arribo a la NFL. En su temporada de novato, por ejemplo, sufrió una rotura de ligamentos cruzados tras apenas siete actuaciones. Aunque como rookie demostró por qué fue un pick de primera ronda al conseguir tres intercepciones en ese período. Su mejor año fue 2018, pero las malas rachas volvieron a aparecer. En total añadió a su historial médico una hernia deportiva, lesiones en un hombro y los meniscos.

La más reciente es el motivo por el que tardó tanto en convencer al staff. En 2020 entraba en su último año de contrato listo para obtener una onerosa extensión. Sin embargo, su temporada duró apenas dos juegos por haberse roto el tendón de Aquiles. Pero más allá de que hay que tomar con calma la llegada de Hooker por esa razón, en los papeles se ve bien.

Como primera cuestión, Dallas se garantizó que superara las pruebas médicas que hace algunos meses no había dejado tranquilos a los Jones. Completado ese paso, procedieron a firmarlo. La otra variable que califica como buena la decisión de sumarlo al equipo es que tendrá un contrato muy bajo que no condicionará el espacio salarial si prefieren cortarlo luego.

Hablando exclusivamente de lo que podría hacer en la defensiva es donde crece la esperanza. La ausencia de un free safety con la habilidad para hacer jugadas sobre el balón fue una constante. Si bien Xavier Woods era un DB con un rendimiento relativamente sólido, no causaba un impacto relevante en el desarrollo de un encuentro o en las ofensivas rivales.

Eso podría cambiar si Hooker logra ser su mejor versión. El safety ocuparía un rol que es vital en los esquemas de Quinn. Sea en cover-1 o en cover-3, es fundamental tener a alguien confiable que se haga cargo del tercio medio de la cancha. Su rango en lo profundo de la defensiva le permitió cubrir porciones del terreno considerables cuando estuvo saludable.

“Creo que nos da otro excelente jugador. Trae competencia. Sentimos que encajará muy bien. Realmente me gusta el grupo de safeties. Creo que estamos haciendo un gran trabajo en la comunicación y el seguimiento del ovoide, ​​haciendo jugadas sobre el balón. Sentí que el año pasado fue una fortaleza para nosotros ​​y queremos jugar de esa manera como defensiva”, explicó Mike McCarthy.

Lo que está claro es la relevancia que está teniendo Quinn en la toma de decisiones. El nuevo coordinador defensivo suele buscar play-makers que afecten el juego con intercambios de balón y Hooker podría serlo. El safety consiguió tres picks en 2017, dos en 2018 y otros dos en 2019, por lo que podría ser un salto de calidad para el perímetro en caso de mantenerse en condiciones.